Panamá no volverá a niveles de inflación de 1%

Al menos, no en el mediano plazo. En eso coinciden todos los economistas consultados

Panamá, durante décadas, se distinguió por ser uno de los países con menor inflación de América Latina.  De hecho, hasta hace relativamente poco tiempo, el país era reconocido por tener un promedio histórico de inflación cercano a 1%.

Es que entre 1984 y 2004 la tasa de variación anual del Índice de Precios al Consumidor (IPC), que es el principal indicador que se usa para medir la inflación, osciló entre 0,1% y 1,8%, según los archivos históricos oficiales (Ver gráfica de Inflación histórica en Panamá aquí).

Pero el fuerte ciclo de expansión económica que vive la nación desde mediados de la década pasada, las olas migratorias recientes, los intensos flujos de capitales foráneos y otros factores, ya han convertido en historia a ese capítulo de nuestra vida republicana: El promedio de los últimos cinco años es 5%.

Algunas de las políticas públicas aplicadas en los últimos años también pueden haber incidido en esta escalada de precios, como el ambicioso plan de inversiones públicas que se está ejecutando, que supone inyectar a la economía cerca de $15.000 millones en un solo quinquenio, el alza del Impuesto de Transferencia de Bienes Muebles y Servicios (Itbms) y los fuertes ajustes al salario mínimo decretados por el Ejecutivo.

El repunte inflacionario ha recalentado las presiones sociales porque ha restado poder adquisitivo a los grupos de trabajadores que dependen exclusivamente de sus salarios para vivir y que no han recibido ajustes en sus niveles de ingresos desde hace años.

Según un estudio hecho por el equipo de economistas del Centro Nacional de Competitividad (CNC), el poder adquisitivo de los panameños se redujo 24% entre 2003 y 2011 (Ver edición de Capital del 2  de mayo de 2011).

Y toda esta situación está coincidiendo ahora con un periodo de turbulencia política e institucional, que mantiene preocupados a muchos.

En medio de esta coyuntura, Capital preguntó a una serie de economistas, financistas, funcionarios y ex funcionarios del Ministerio de Economía y Finanzas (MEF): ¿Podrá Panamá volver a niveles de inflación de 1%?

Y todos coincidieron en afirmar que no, al menos en el mediano plazo. Mientras el Producto Interno Bruto (PIB) se mantenga creciendo por encima de su nivel potencial, que es 6%, eso se da por descartado.

Los consultados opinan que la ampliación del Canal de Panamá le imprimió a esta economía una dinámica distinta a la que imperó en el siglo XX y que esa nueva economía mantendrá unas variaciones de precios diferentes a las históricas.

Latorraca: Adiós
“Yo creo que ya le podemos decir adiós para siempre al 1% de inflación”, opina Domingo Latorraca, ex viceministro de Economía y socio de Deloitte.
En el primer trimestre del año, el PIB creció 10,6%. Y el MEF proyecta al cierre de este año ese indicador se mantendrá en 10%. El Fondo Monetario Internacional (FMI), la Comisión Económica para América Latina y el Caribe (Cepal) y los economistas consultados no son tan optimistas, pero sí apuestan a que el nivel de expansión seguirá siendo robusto y oscilará entre 5% y 9%.

“Continuaremos registrando un alto crecimiento, aunque no estoy seguro si llegaremos al 10% como alega el gobierno. En cuanto a la inflación, debería moderarse un poco, aunque nunca a los niveles de 1,5%. Esos días se acabaron”, insistió Latorraca.

Y con una economía que crece cerca de doble dígito y que entre 2012 y 2014 verá en ejecución simultáneamente a tantos megaproyectos públicos y privados, los riesgos de sobrecalentamiento persisten y por eso algunos analistas, tanto nacionales como extranjeros, han recomendado al Gobierno frenar algunos motores de crecimiento del sector público, en caso de ser necesario.

A juicio de Latorraca, las autoridades deben estar muy pendientes de los efectos de la evolución de la economía mundial y de la evolución de los factores internos también, para poder tomar medidas oportunamente, si fuera necesario.

Hernández: 1% no, 2% sí
Los economistas Rubén Lachman, presidente de la firma Intracorp, y Aristides Hernández, presidente de Latin Consulting Co., consideran que Panamá volverá a tener una inflación baja en el futuro, cuando la economía se desacelere.

“Probablemente no de 1%, pero sí por el orden de 2%. Esto va a ocurrir cuando se acabe la política de expansión del gasto público y suceda lo contrario, que el gobierno tenga que apretar el cinturón del gasto público, para afrontar los compromisos financieros legados. Entonces, es muy probable que esto ocurra.  2015 pudiera ser el año”, afirmó Hernández.
Y si uno revisa la estadística de los últimos años, puede conseguir datos que apuntan en esa dirección.

Por ejemplo, cuando la economía de Panamá se desaceleró fuertemente tras el estallido de la crisis financiera y económica global, y el crecimiento del PIB pasó de 10,7% en 2010 a 3% en 2009, la inflación frenó fuerte también: De 8,8% en 2008, el nivel más alto registrado desde 1980,  a 2,4% en 2009.

Turolla: Cederá en 2012
La economista Luisa Turolla, presidente de la Comisión de Macroeconomía y Finanzas Públicas de la Asociación Panameña de Ejecutivos de Empresa (Apede), destaca que la evolución de la economía panameña en 2012 seguirá siendo favorablemente impactada por la gran cantidad de proyectos de inversión en ejecución, tanto públicos como privados.

“El escenario internacional, en especial en los países europeos, favorece la atracción de  inversionistas que buscan oportunidades de mejor rendimiento para su capital en nuestro país. Por lo tanto, considero muy probable que se mantenga este año la tendencia registrada el año pasado, con una tasa de crecimiento del PIB entre 7% y 9%”, precisó.

Aunque también reconoce que un factor que puede frenar la atracción de inversión directa extranjera es el escenario político interno que resiente la anticipación del clima pre-electoral. Las confrontaciones entre grupo políticos, la intranquilidad social y la incertidumbre sobre desenlaces futuros, son factores que pueden incidir en aplazamiento de proyectos de inversión.
“Es probable que este año la tasa de inflación ceda un poco, pero no mucho”, indicó.

Es que, a nivel internacional, la crisis económica europea crea tendencia a la baja en los precios internacionales de los alimentos y del crudo en los últimos meses por reducción de la demanda, lo cual ha  generado una baja en las proyecciones de inflación para el resto del año. No obstante, a nivel interno, el ciclo de crecimiento eleva la demanda y presiona los precios al alza.

“Yo esperaría este año una tasa de inflación cercana al 5%. Y no veo la vuelta a niveles de inflación tan bajos como 1%  como un escenario probable a corto y mediano plazo, por las mismas razones mencionadas antes. Una reducción tan fuerte en este indicador tampoco es deseable porque estaría asociada a una fuerte caída en la tasa de crecimiento del PIB”, concluyó.

Analistas internacionales
El FMI, por su parte, espera que la inflación de Panamá este año se ubiqué en 6%. Esta estimación se ubica por debajo del promedio regional proyectado para el mismo periodo, que es 6,9%. Pero también es una tasa muy superior al promedio histórico panameño y sólo cuatro países de la región la superan: Venezuela (30%), Argentina (9,9%), Uruguay (9%) y Nicaragua (7,4%).
El banco de inversión JP Morgan, por su parte, espera que los precios al consumidor en Panamá se eleven 5% en 2012.

“Como Panamá tiene una economía dolarizada, el país está limitado para contrarrestar las políticas de expansión monetarias recientemente implementadas por la Reserva Federal de Estados Unidos”, añadió Franco Ucelli, analista de JP Morgan.

Patricia Gabaldón, profesora de entorno económico de IE Business School, por su parte, destacó que mitigar los efectos de la inflación en Panamá, como en la mayoría de las economías en pleno proceso de expansión, es uno de los principales retos por enfrentar.

“En una economía tan dependiente del transporte, cambios en los precios del petróleo pueden generar importantes distorsiones”, comentó. Afortunadamente, esa variable viene soplando viento a favor en los últimos meses, porque el barril de crudo WTI ha descendido de $100 en febrero a $80 a junio. Pero la volatilidad de este mercado es tal, que nada puede garantizar que esa tendencia se mantenga así en el segundo semestre de este año.

Lachman: Indexación no
El único sector de la población que presenta a la indexación salarial o al aumento general de sueldos como una solución para enfrentar el problema de la inflación y restablecer el poder adquisitivo de los asalariados panameños, es el sindical.

Los economistas, las autoridades gubernamentales y los gremios empresariales consultados piensan que estos mecanismos son peores remedios que la enfermedad, porque terminarían desencadenando nuevas espirales.

El economista Rubén Lachman, presidente de la firma Intracorp, es uno de los que rechaza de plano la intervención del Estado vía indexación salarial.

“La inflación se va a ir controlando en Panamá por sí sola, sin necesidad de la intervención estatal, porque en la medida que la economía se vaya desacelerando, el empleo dejará de aumentar tan precipitadamente y habrá menos inflación. En un país dolarizado, no tiene sentido la indexación. En un país como Venezuela, puede que sí, porque se pierde doblemente, por la inflación y por la devaluación de la moneda, pero aquí no aplica una política en ese sentido”, señaló.

Marianela Palacios Marianela Palacios

Editora de Capital. Ha sido premiada por el Forum de Periodistas (2010), la Comisión Nacional de Valores (2011) y la Superintendencia del Mercado de Valores (2012). Licenciada en Comunicación Social egresada Summa Cum Laude de la UCAB (Caracas), magíster en Ciencia Política y diplomada en Comercio Internacional. Email: mpalacios@capital.com.pa Twitter: @nelapalaciosr

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